如何撰寫研究論文的「方法」部分

對於準備發表第一篇期刊論文的作者來講,通常建議從「方法」部分開始撰寫論文,即開列所有已經完成的工作步驟,然後從這部分展開論文。雖然這通常是一種非常實用的撰寫初稿的方法,但是如果作者沒有清晰的提綱和主線,仍然很容易把論文的各個部分寫得在邏輯上沒有關聯。

由於「方法」部分構成論文展開的基礎,無論何時撰寫這部分,都需要把它寫得能夠引導讀者從頭到尾閱讀論文,而且在產生疑問時能夠很快找到答案。在「方法」部分缺失細節描述或含有混淆矛盾的內容,可能會導致論文很快被拒稿,或者導致在作者與審稿人之間發生不必要的反復來回澄清。本文介紹關於「方法」部分的寫作技巧,包括如何將這部分寫成論文的邏輯基礎。

 

「方法」部分不僅僅是開列一連串實驗步驟和方法

論文的緒論(Introduction)向讀者介紹背景內容,幫助理解理論基礎和研究問題,並且基於期刊的格式要求或者作者的偏好習慣,可能還會對結果做出一些總結。相比之下,論文的「方法」部分則解釋作者俱體做了什麼工作,以及是如何做的。「方法」部分的重點並不是為了追求論文完整而開列所有的枯燥細節,而是為了能夠使得讀者準確複製作者所做的工作並驗證結果,或者發現作者尚未考慮到的因素或超出預期的相關內容。

為使「方法」部分容易閱讀,論文作者必須清楚地將該部分與在它之前的「緒論」部分和在它之後的結果(Results)所提供的信息承上啟下地聯繫起來。「方法」部分需要具有清晰的結構,無論是按照時間順序還是按照主題排列,一旦確定之後,作者需要在論文的後續部分根據相同的結構來論述結果。很多期刊發布了關於「方法」部分的寫作指南和需要注意避免的倫理問題等。

 

目錄

  1. 「方法」部分的通用結構:要論述的論點是什麼?
  2. 作者應該報告哪些方法和忽略哪些方法?
  3. 「方法」部分經常容易缺失的細節
  4. 需要注意的期刊寫作要求
  5. 「方法」部分用詞準確恰當的問題

 

「方法」部分的通用結構:要論述的論點是什麼?

論文的作者可能做過大量實驗,包括在開展主要研究工作之前的試點實驗,用來確定一些具體因素,或者包括在主要工作完成之後的補充實驗,用來澄清一些細節。如果把所有這些內容都放進論文的「方法」部分,可能並不會幫助讀者理解工作環節之間的聯繫,以及理解為了開展研究所採用的方法為什麼是合適有效的。因此,在撰寫「方法」部分之前,首先需要製定一個清晰的提綱,決定需要陳述什麼內容,以及陳述的方式。

首先要做的一個非常重要的決定是關於是否按照時間順序陳述實驗內容,例如實驗1、實驗2、實驗3等,以便引導讀者按照這個順序了解工作過程的每個步驟。或者,也可以按照不同的子主題陳述工作內容,例如行為調查、結構成像標記、功能成像標記等。在這兩種陳述方式中,均須在每個子節使用清晰的小標題,並須在論文的結果部分使用與方法部分相一致的結構順序。

如果不確定應當使用哪種陳述方式描述實驗內容,可以問自己以下問題,幫助確定:

  • 讀者需要知道研究內容的時間表嗎?
  • 由於某實驗的結果決定下一個實驗的輸入條件或因素,該實驗必須先做嗎?
  • 第一個實驗的結果是否遺留下重要問題懸而未決?是否使用了另一個實驗解決這些問題,而這個實驗並未出現在最初的計劃內?
  • 如果針對所有上述問題的答案都是“不”,那麼可以按照子主題組織論文的「方法」部分,這樣最合乎邏輯。

如果時間表、協議或某些設置會讓讀者感到困惑或難以理解,可以考慮添加插圖、流程圖、決策樹或表格進行更為直觀的陳述。

 

作者應該報告哪些 「方法」和忽略哪些「方法」?

這個問題的答案很簡單——論文作者需要報告能夠使其他研究人員複製重現該研究工作所需要知道的一切信息。想像自己將來閱讀所寫的「方法」部分,並且假設並不事先知曉該工作的任何信息,這時力圖再次設置相同的實驗,想像一下是否能夠成功重現。在這個自我檢驗的過程中,可能需要問自己以下細節問題,幫助梳理思路:

  • 你在哪裡進行實驗?例如,在什麼樣的房間裡,在什麼樣的光照或溫度條件下,等等。
  • 你使用了什麼設備?是否有特定的設置條件需要報告?
  • 你使用了什麼軟體?該軟體是哪個版本?
  • 你是如何找到並選擇實驗參與者的?
  • 你是如何將實驗參與者分組的?
  • 在數據分析時,你是否將某些實驗參與者排除在外?為什麼?根據什麼標準排除?
  • 實驗所用試劑或抗體來自哪裡?你能否提供研究資源標識符(Research Resource Identifier,簡稱RRID)?
  • 你的醫學實驗中的刺激因素是自己製造的還是從別處獲得的?
  • 其他研究人員能否獲得你的醫學實驗中使用的刺激因素?
  • 你用的是什麼樣的調查問卷?這個問卷是否驗證過是有效的?
  • 你是如何分析數據的?在統計學分析中,用的是什麼顯著性水平?
  • 實驗是否存在任何技術問題?你是否需要調整研究方案?

對於在「方法」部分所提供的每個實驗細節,你需要簡要告訴讀者為什麼你的醫學實驗需要使用這種類型的刺激因素和這樣一組參與者,以及這些特定數量的試劑。如果過去有人發表過相同的方法,你需要引用這些文獻。如果你做了小規模試點實驗以確定上述細節,則需要描述這些試點實驗的步驟和結果。如果你基於文獻和所在機構的工作慣例對某項工作的適用性做出某種假設,則需要向讀者解釋。

簡而言之,需要在論文中引用過去已經在文獻中建立起來的方法,並且需要清晰描述和簡要論證新提出的方法。另一方面,如果論文的主要論點就是使用了一種傳統上沒有使用過的新方法,而且這個主旨或許已經反映在論文的標題中,那麼應該在引言部分就開始介紹使用這個新方法的理由,並在論文的討論(Discussion)進行更加詳細的論述。

需要注意的是,在「方法」部分的末尾應當解釋所使用的統計分析方法。雖然在論文的結果部分需要展示統計分析結果,但是在「方法」部分就需要向讀者表明所用的方法是完善有效的,尤其當這個方法是新穎或不尋常的方法時。

關於應該在「方法」部分忽略哪些細節的問題,答案也同樣簡單——在將來重現研究工作時所有不需要知悉的內容都可以省略。例如,如果在單位的數據庫中開列了實驗參與者的教育背景,但這些信息與論文的研究結果無關,那麼就不要在論文中包括這些內容。另外,其他不應放在「方法」部分的內容包括:

  • 在引言部分已經介紹過的背景信息;
  • 不同方法之間的深入比較——這些內容其實屬於討論部分;
  • 論文的結果,但有一個例外,即總結試點實驗的結果,而且這些結果能夠幫助在「方法」部分確定主要實驗的影響因素。

此外,需要確保每個子節的小標題清晰貼切,適合「方法」部分的結構,並且與投稿期刊的作者指南要求一致。例如,如果研究的課題是實驗參與者對疾病的干預,那麼「方法」部分可以按照下面的例子撰寫:

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由於上例中的主要關注點是以患者為中心的結果變量,所以結果部分也應該集中於這些變量,並相應選擇子標題,例如患者特徵、基線評估、結果變量1、結果變量2、退出率。

相反,如果研究工作是一系列視覺實驗調查人臉識別模式,並且包括一個試點實驗為主要實驗選定刺激因素,那麼「方法」部分的組織結構就會非常不同,例如像下面的例子:

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由於在上例中的「方法」部分已經描述了試點實驗的分析步驟和結果,作為主要實驗的設置步驟的基礎,在結果部分就無需再次提及它。那麼,在結果部分即可選擇兩個主要實驗來論述,例如歧視和分類、熟悉和適應,或者也可以將結果部分按照在「方法」部分中描述的測試步驟和相互作用撰寫內容,例如歧視性能、分類性能、適應後效、相關分析。

 

「方法」部分經常容易缺失的細節

製造廠家的信息:關於實驗室或技術設備,在論文的「方法」部分需要提供產品型號、製造廠家的名稱和公司的地理位置。撰寫這些詳細信息的格式通常如下——對於總部位於美國的製造商:產品名稱(公司名稱、城市、州);對於美國以外的公司:產品名稱(公司名稱、城市、國家)。

樣本量和統計功效估計:統計功效和样本量估計可以用來衡量在研究中需要多少患者或參與者,以便檢測統計學意義,並從結果中得出有效結論。在醫學領域之外,研究工作有時仍然常以“越多越好”的方式進行。由於許多期刊目前要求提供這些統計分析細節,因此最好不要跳過這一重要步驟。

倫理準則及批准許可:論文的作者除了描述做了什麼工作,還需要向編輯和審稿人確保使用的方法和方案遵循所有相關的倫理標準和準則。這些包括向當地或國家倫理委員會申請批准,提供該委員會的名稱和地址以及作者收到的批准編號。如果研究工作涉及人類參與者,在工作開始前,參與者需要被提前告知所有相關實驗細節並簽署同意聲明。如果涉及動物研究,作者通常需要提供一份聲明,說明所有程序均符合《赫爾辛基宣言》。作者需要仔細檢查投稿期刊關於這些內容的指南要求,因為這些內容有時需要放在論文正文的末尾,而非「方法」部分。

 

需要注意的期刊寫作要求

結構和文字限制:許多期刊只是簡單地採用常見的寫作風格指南,例如在社會科學和心理學領域使用APA參考文獻格式,而在醫學領域使用AMA格式,並允許作者根據自己喜歡的結構和重點選擇「方法」部分的子標題。然而,有些期刊則有獨特的要求和嚴格的限制,例如子節或子標題的層級數量和長度。作者必須仔細閱讀目標期刊的投稿說明,並根據要求修改「方法」部分。如果期刊允許的論文篇幅包括不下作者認為必須加入的所有細節,那麼通常可以使用補充文件提交額外細節,並在必要時在正文中提及這些細節。

標準化檢查清單:除了倫理指南和批准許可外,期刊還經常要求論文作者提交一份普適於不同研究類型的正式的標準化檢查清單,以確保論文包括所有重要細節。例如,這些清單包括隨機臨床試驗檢查清單、試驗報告綜合標準(CONsolidated Standards Of Reporting Trials,簡稱CONSORT)、隊列名單、病例對照、橫斷面研究、加強流行病學觀察性研究報告(STrengthening the Reporting of OBservational studies in Epidemiology,簡稱STROBE)、診斷準確性、診斷準確性研究報告標準(STAndards for the Reporting of Diagnostic accuracy studies,簡稱STARD)、系統評價和薈萃分析、系統評價和薈萃分析的首選報告項目(Preferred Reporting Items for Systematic reviews and Meta Analyses,簡稱PRISMA)、病例報告(CAse REport,簡稱CARE)。

論文作者還需要檢查和知曉論文評審是使用單盲還是雙盲同行評審方法,並按需在論文中刪除所有可能讓審稿人猜測到作者的身份或所在單位、城市或國家的信息。這意味著論文的「方法」部分不能列出作者所在機構的名稱和地址,以及從事該研究工作的人員姓名和機構道德委員會的名稱。

Methods Section Checklist

 

「方法」部分用詞準確恰當的問題

正如論文中的其他部分,「方法」部分也需要使用學術語氣撰寫,即必須正式,避免含糊的表達和口語化語言。另外,必須正確引用參考文獻。如果在「方法」部分描述人類參與者,那麼必須對用詞特別謹慎。例如,“participants(參與者)”聽起來比“subjects(受試者)”更有禮貌和更能表示尊重。另外,許多期刊認為,病人優先(patient-first)的語言更合適,即使用“patients with cancer”比“cancer patients”更加合適。雖然這兩個英文詞組的中文翻譯都可以是癌症患者,但它們的英文表達具有不同的意味。

被動語態通常被認為是學術論文的標準語態。但是,如果將被動語態和主動語態混合使用,也是完全可以的,即使在「方法」部分也可以,只要能使論文清晰簡潔就行。需要注意的是,通常使用一般過去時描述做了什麼事情,而使用現在時描述圖表。關於研究論文時態使用的原則,可以參見更多的專題文章。

最後,論文作者需要確保正確標註使用的標準測試和問卷。如有疑問,須查閱原始出版物。需要根據研究物種的通用數據庫,正確拼寫基因和蛋白質的名稱,例如使用雨果基因命名委員會的人類研究數據庫(HUGO Gene Nomenclature Committee database for human studies)。

 

在將論文稿件提交給期刊前,建議使用wordvice.ai,使用免費線上英文校對和編輯服務

 

延伸閱讀:如何寫好論文中的「研究方法」?

 

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